Launch

Find out what launch feels like—from astronauts' points of view!

05/27/2020 (updated 06/1/2020)

Find out what launch feels like—from astronauts who have experienced it firsthand! Drawn from interviews filmed inside space shuttle Endeavour at the California Science Center, Launch features shuttle astronauts Mike Fincke, Rick Searfoss, Garrett Reisman, Sandra Magnus, Danny Olivas, Kay Hire, Steve Swanson and Charlie Precourt.

Launch is the second in a series of five thematic videos developed to be featured in the future Shuttle Gallery of the Samuel Oschin Air and Space Center. 

Astronaut interviews and this video series were made possible by a generous grant from The Ahmanson Foundation.

Transcript: English

Mission Control: Okay Mark, looks like a great day to launch Endeavour for the final time.

Kay Hire: I’ve never been an Olympic athlete, but I imagine this is what they feel like. So we’re heading to the launchpad. It’s gameday. It’s on. And we are so ready to go and do our jobs.

Mike Fincke: Having your dreams come true and all of the work you’ve done for years culminating in one moment where they push the big red button and you leap off of planet Earth.

Rick Searfoss: Launch is incredible. First of all, the emotions going through your mind, there’s a whole mix of things because I mean you’d be stupid not to have some fear going on, but that’s compartmentalized in the back. At the same time there’s little kid part in the back of your brain going “I’m going to space! This is great!”

Sandra Magnus: But part of me was that little girl going “I’m finally going to space!” And then on my first mission I was Mission Specialist 2 which is the person that sits right behind the Commander and the Pilot and you have a huge responsibility to keep track of all the systems and things that are going on so you have to focus.

Steve Swanson: At 9 minutes you come out of the weather hold and that’s when, if the weather’s actually been good, then you work your way down. Then things start at 5 minutes you start the auxiliary power units and continuing down each little step you get closer and closer.

Mission Control: The vehicle is great shape so it’s time to go fly.

Garrett Reisman: A certain cadence, a certain number of voice calls that are made that indicate that things are progressing normally.

Mission Control: T minus 1 minute and counting.

Garrett Reisman: So there’s a giant water tower at the pad and right before the engines light all that, tons and tons, I don’t know A LOT of water comes flying out of that thing like Niagara Falls down into the flame trench, it’s all to dampen out the acoustic energy, the noise. And when the main engines light, the whole stack rocks forward.

Charlie Precourt: And then when the boosters hit, there’s this sudden lurch as if a giant hand reached in under the seat and pushed it skyward.

Mission Control: Lift off! The final launch of Endeavour.

Charlie Precourt: …and it continues to thrust you skyward until you reach orbital velocity and that entire time your back is being pressed into the back of the seat. And as you get faster and faster the G forces build to where it’s 3 Gs through the chest pushing and squeezing your chest against the seat back.

John Daniel Olivas: Basically being blasted off the planet is such a violent experience, you’re on a controlled explosion, that your body is shaken in all different directions and your eyeballs can never track where they’re suppose to track.

Garrett Reisman: After about a couple minutes of that, being smart rocket scientists like we are, you think, Oh man, I’m going really fast. Then a couple more minutes go by and you’re like, I’m going SUPER FAST!

Astronaut: We are going into space.

Garrett Reisman: Sure enough, you go from zero miles an hour to 17,500 miles an hour in 8 1/2 minutes in this thing.

Rick Searfoss: With the solid rocket boosters all the vibration makes it feel like you’re driving a pickup truck over railroad tracks.

Mission Control: Standing by for solid rocket booster separation.

Rick Searfoss: But the transition once we drop the SRBs off is just smooth as silk. Then it goes to Mercedes on the Autobahn.

Mission Control: And separation from the external tank.

Rick Searfoss: One the balance it’s a very, very enjoyable ride as long as you sort of keep out of the back of your mind that you might die while you’re doing it. Other than that, it’s just super fun.

Transcript: Spanish

Centro de Control: Listo, Mark. Parece ser un buen día para lanzar el Endeavour por última vez.

Kay Hire: Jamás he sido una atleta olímpica, pero me imagino que así es como se sienten. Así que vamos camino hacia la plataforma. Hoy es el día. Se llegó la hora. Y estamos súper listos para ir y hacer nuestro trabajo.

Mike Fincke: Por fin tus sueños se vuelven realidad y todo el trabajo que has hecho durante años culmina en el momento en que oprimen el gran botón rojo y te lanzas fuera del planeta Tierra.

Rick Searfoss: El lanzamiento es increíble. Primero que todo, las emociones que le pasan a uno por la mente, hay una gran mezcla de cosas, porque uno sería estúpido si no sintiera un poco de miedo, pero esto está compartimentado en la parte de atrás. Al mismo tiempo, en la mente hay esa parte del niño pequeño diciendo “¡voy camino al espacio! ¡Qué maravilla!”

Sandra Magnus: Pero una parte de mí era esa niña pequeña diciendo “¡finalmente voy a ir al espacio!” Y luego, en mi primera misión, fui la Especialista 2 de la Misión, o sea, la persona que se sienta justo detrás del comandante y del piloto, y uno tiene una enorme responsabilidad de monitorear todos los sistemas y lo que está pasando, de modo que hay que estar enfocado.

Steve Swanson: A los 9 minutos se termina el tiempo de espera para asegurarse que el clima está propicio y es ahí cuando, si el clima de verdad ha estado bueno, se continúa con el proceso. Después, al minuto 5, se van encendiendo las cosas, uno enciende las unidades de potencia auxiliar, y al seguir cada pequeño paso uno se va acercando más y más.

Centro de Control: La nave está en muy buen estado así que es hora de volar.

Garrett Reisman: Una cierta cadencia, un cierto número de llamadas que se hacen para indicar que las cosas se están desarrollando de forma normal.

Centro de Control: T menos 1 minuto y contando.

Garrett Reisman: Hay una torre gigante de agua en la plataforma y justo antes de que los motores se enciendan, todo eso, toneladas y toneladas, no sé, UNA CANTIDAD ENORME de agua sale volando de allí, como las cataratas del Niágara y cae en la zanja de fuego, todo esto con el fin de amortiguar la energía acústica, el ruido. Y cuando se encienden los motores principales, toda la unidad se mece hacia adelante.

Charlie Precourt: Y luego cuando los propulsores arrancan, hay una sacudida repentina como si una mano gigante tomara la silla por debajo y la empujara hacia el cielo.

Centro de Control: ¡Despegue! El lanzamiento final del Endeavour.

Charlie Precourt: ...y ésta continúa empujándolo a uno hacia el cielo hasta que uno alcanza la velocidad orbital, y durante todo ese tiempo la espalda de uno está siendo presionada contra el espaldar de la silla. Y a medida que se va más y más rápido, las fuerzas G aumentan hasta llegar a tres G a través del pecho, empujando y apretando el pecho de uno contra el espaldar.

John Daniel Olivas: Ser lanzado desde el planeta es una experiencia tan violenta, uno está en una explosión controlada, el cuerpo de uno se sacude en todas las distintas direcciones y los ojos nunca pueden seguir lo que se supone que deben seguir.

Garrett Reisman: Después de experimentar unos minutos de eso, siendo los inteligentes científicos espaciales que somos, uno piensa, caramba, estoy yendo muy rápido. Luego pasan unos cuantos minutos más y uno dice, ¡estoy yendo SÚPER RÁPIDO!

Astronauta: Estamos entrando al espacio.

Garrett Reisman: Efectivamente, uno pasa de cero millas por hora a ir a 17.500 millas por hora en ocho minutos y medio en este aparato.

Rick Searfoss: Con los cohetes de propulsión sólidos, toda la vibración lo hace sentir a uno como si estuviera conduciendo una camioneta sobre las vías del ferrocarril...

Centro de Control: A la espera de la separación del cohete de propulsión sólido.

Rick Searfoss: ...pero la transición cuando dejamos caer los cohetes de propulsión sólidos es tan suave como la seda, luego pasa a ser como un Mercedes en el Autobahn.

Centro de Control: Y la separación del tanque externo.

Rick Searfoss: En general, es un viaje muy, muy agradable, siempre y cuando uno no piense que se puede morir mientras lo está experimentando. Aparte de eso, es súper divertido.